Conocer al enemigo: Hepatitis C

Se ha abierto el debate sobre la hepatitis C y la posibilidad de ofrecer tratamientos a las personas que la padecen, pero ¿qué es exactamente esta enfermedad? El doctor Vicente Carreño, miembro de Saluspot, hepatólogo en la Consulta Dr. Vicente Carreño García y presidente de la Fundación para el Estudio de las Hepatitis Virales, ofrece las claves para comprender en qué consiste la hepatitis C y desmontar mitos.

Ahora se habla mucho de hepatitis C, ¿en qué consiste esta enfermedad?

La hepatitis C está causada por el virus C de la hepatitis y consiste en inflamación y destrucción del hígado que puede acabar en cirrosis hepática y cáncer de hígado. Es importante destacar que existen diversos grados de enfermedad hepática por este virus (F0, F1, F2, F3 y F4), Lo grados de F0 a F2 son muy benignos y el F3 (precirrótico) y F4 (cirrótico) de peor pronóstico. Tras infectarse con el paso de los años se va pasando de F0 hasta F4, aunque hay pacientes que nunca pasan de F0 (portadores con hígado sano).

 

¿A qué partes del cuerpo afecta y de qué forma?

El órgano principal que afecta es el hígado, aunque a veces también puede producir una enfermedad de riñón (glomerulonefritis), afectar a articulaciones, vasculitis sistémicas, enfermedad del tiroides (sobre todo hipotiroidismo), sialodenitis, síndrome de Sjögren (sequedad de mucosas), liquen plano (piel).

¿Cómo se contrae?

La principal vía de contagio es parenteral (transfusiones de sangre y derivados, compartir jeringuillas), es decir contacto de sangre con sangre. También se puede trasmitir de madre a hijo (trasmisión vertical) y por vía sexual especialmente cuando existe promiscuidad.

 

¿Cuánto tiempo pasa desde que se contrae hasta que se manifiesta?

Desde que comienza la infección aguda (contagio) hasta que se desarrolla la enfermedad en su grado más grave pueden transcurrir alrededor de 40 años.

Para combatir los mitos, ¿cómo no se contrae?

En una vida laboral o familiar (siempre que no haya contacto con sangre) no se contagia. Es decir, no hay ningún problema en la convivencia normal (contactos con su piel, por aire, respiración, compartir vasos, besos, etc.)

¿Puede sobrevivir el virus fuera del organismo?

Si, entre 16 horas y 4 días a temperatura ambiente.

 

¿Qué síntomas presenta un enfermo de hepatitis C?

La mayoría de los pacientes (90%) no presentan ningún síntoma y esto dificulta el diagnóstico. En las fases más avanzadas se puede notar cansancio, dolor en hipocondrio derecho (parte baja de la costillas derechas), coloración amarilla de conjuntiva, orina oscura, hinchazón abdominal, encefalopatía (desorientación) y hemorragia digestiva.

¿Qué efectos a largo plazo tiene la hepatitis C en la salud del paciente?

Si evoluciona mal, la hepatitis C puede terminar en cirrosis hepática y cáncer de hígado.

¿Es posible curarse? ¿Qué remedios farmacológicos existen?

Si, existen tratamientos eficaces que pueden eliminar el virus aunque posteriormente hay que hacer un seguimiento del paciente para comprobar si el hígado vuelve a ser normal al cabo de años. Existen nuevos fármacos que destruyen estructuras del virus y que pueden curar de media a alrededor del 90% de los pacientes aunque esto puede variar dependiendo de las características de cada enfermo.

 

Aparte del tratamiento farmacológico, ¿existe algún tipo de alimentos o de hábitos que contribuya al bienestar de los pacientes con hepatitis C?

En los enfermos con hepatitis C hay una serie de factores que corregir si está indicado y al conseguirlo se puede bloquear el desarrollo de la enfermedad y mejorar el pronóstico. Así el exceso de grasa en hígado es muy perjudicial y produce mucha inflamación por lo que se debe tratar. De esta manera si el paciente tiene sobrepeso, aumento de colesterol, triglicéridos y glucosa se debe corregir. El ejercicio físico es muy beneficioso en estas situaciones (al menos 3 horas semanales). En relación con la alimentación, se ha demostrado que tomar de 2 a 5 cafés diarios es muy beneficioso para evitar progresión de la enfermedad. Especialmente en pacientes con aumento de ferritina en los análisis (proteína que transporta el hierro) las flebotomías (extracción de sangre) junto con la limitación de alimentos con alto contenido en hierro, puede ser de gran utilidad. Finalmente hay que destacar que en estos enfermos está absolutamente prohibida la ingesta de alcohol y fumar, ya que estos factores agravan y aceleran el curso de la enfermedad.

Dr. Vicente Carreño, miembro de Saluspot, hepatólogo en la Consulta Dr. Vicente Carreño García y presidente de la Fundación para el Estudio de las Hepatitis Virales

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